Los secretos genéticos del sorgo

 

CORBIS)Una mujer camerunesa extrae el grano del sorgo. (Foto: CORBIS)
  • Su genoma permitirá aprovechar su resistencia a la sequía y el calor
  • Se apuesta por su uso como posible biocombustible

Rosa M. Tristán | Madrid

Una constante en el paisaje del Sahel africano, esa franja semiárida entre el Sáhara y el trópico, son los cultivos de sorgo, una gramínea originaria del continente africano que permite sobrevivir a millones de personas.

Ahora, científicos de la Universidad de Rutgers, en Nueva Jersey (EEUU), junto con colegas de otros países, han descrito el genoma de este‘Sorghum bicolor’, y aseguran que han abierto nuevas posibilidades para aprovechar mejor el potencial de la planta, tanto como alimento como como biocombustible.

Cuando aún resuenan en Madrid los ecos de la Cumbre de la seguridad alimentaria, en la que se ha abogado por una vuelta a las ayudas a la agricultura como camino para acabar con el hambre, este trabajo cobra especial relevancia, siete años después de que se conociera el genoma del arroz.

NATURE)Plantación de sorgo (Firma: NATURE)

Los expertos reunidos en esta cita dejaron claro que el planeta tiene capacidad para alimentar a todos, pese a que hay 1.000 millones de hambrientos, y que aumentar la productividad es básico para ello, así como no potenciar más el cultivo de combustibles que de comida.

El sorgo, precisamente, se caracteriza por su gran resistencia a la sequía y a las altas temperaturas, dos características de especial relevancia en un momento de cambio climático. De hecho su cultivo se ha extendido a las zonas más áridas Estados Unidos, donde se utiliza como alimento para el ganado. «Conocer mejor sus genes ayudará a diseñar especies basadas en las necesidades geográficas y del clima», seguran los científicos.

Método de secuenciación

Para descifrar los secretos de su ADN, fruto de la adaptación natural a un medio hostil, los investigadores, según publican en la revista ‘Nature’, han utilizado un sistema que uno de los autores, Joachim Messing, ya puso en marcha 1982 para la secuenciación del maíz y el arroz. Consiste en tener en cuenta el alto nivel de repetición de secuencias de ADN en muchas plantas. Leyendo las secuencias apareadas, en lugar de las simples, pueden obviar las repeticiones, que son el 62% en el caso del sorgo, lo que produce una imagen bastante exacta de su genoma.

«Elegimos este cereal porque es importante para la civilización. Nuestro interés en él se debe a su importancia para la alimentación humana y animal, y más recientemente, por su uso como biocombustible», argumenta Messing.

Su colega Daniel G. Peterson, por su parte, recuerda que el sorgo es más alto en proteínas y bajo en grasas que el maíz, al que es similar en valor nutricional. Sin embargo, en el mundo se producen 60 millones de toneladas anuales, mucho menos que otros cereales.

En un comentario en la propia revista ‘Nature’, dos expertos del Instituto Nacional Agrobiológico de Japón, ponen de relieve otra ventaja de esta especie: la fotosíntesis del sorgo es más eficiente para fijar dióxido de carbono que la de otros cereales. Comprender cómo es éste proceso puede ser de gran utilidad.

Respecto a su uso como biocombustible, destacan que los beneficios de su secuenciación se extenderán a otras plantas, como la caña de azúcar o el Miscanthus, que son fuentes de bioetanol. De hecho, consideran que es mucho mejor biofuel, porque en su caso se aprovecha toda la planta. Baste de ejemplo que la FAO ha introducido el sorgo dulce en China ante el interés de este país en los biocombustibles como alternativa al petróleo, pero sólo para zonas donde el maíz no crecería por falta de agua.

Con información del diario español El Mundo

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